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Descripción general de las alergias

¿Qué son las alergias?

Las alergias son problemas del sistema inmunitario del cuerpo. La mayoría de las reacciones alérgicas se producen cuando el sistema inmunológico reacciona a una falsa alarma. Generalmente, el sistema inmunitario ataca agentes dañinos como los virus y las bacterias. Sin embargo, a veces la reacción es excesiva y responde ante agentes que suelen ser inofensivos. Entre ellos se encuentran el polvo, el moho, el polen o los alimentos.

¿Cuáles son las causas de las alergias?

Los alérgenos son sustancias que pueden inhalarse o tragarse, o que entran en contacto con la piel. Algunas reacciones alérgicas como la fiebre del heno, determinados tipos de asma y alergias a alimentos están vinculadas a un anticuerpo elaborado por el cuerpo. Este anticuerpo se denomina inmunoglobulina E o IgE. Cada anticuerpo IgE está dirigido a un alérgeno específico. Cuando la IgE entra en contacto con el alérgeno meta, libera varias sustancias químicas inflamatorias. Estas incluyen histaminas, citocinas y leucotrienos. Luego, estas sustancias causan síntomas de alergia.

Puede ser alérgico a un tipo de alérgeno, pero no a otro. Los síntomas de reacción alérgica difieren según el tipo y la cantidad de alérgeno a la que se exponga. También depende de cómo reacciona el sistema inmunitario del cuerpo a ese alérgeno. Los síntomas pueden variar desde una picazón leve o un goteo nasal hasta una reacción alérgica grave (anafilaxis).

Los alérgenos más comunes son los siguientes:

  • Polen

  • Moho

  • Polvo doméstico, ácaros del polvo y sus desechos

  • Caspa animal, orina o grasa de la piel

  • Productos químicos utilizados para la manufactura

  • Alimentos

  • Medicamentos

  • Plumas

  • Picaduras de abeja

  • Cucarachas y sus desechos

  • Látex

¿Quién corre riesgo de tener alergias?

Las alergias pueden afectar a cualquier persona, a cualquier edad. A menudo, las alergias son más comunes en los niños. No obstante, el primer evento se puede producir a cualquier edad, o puede regresar tras varios años de remisión.

En general, las alergias son hereditarias. Sin embargo, aún no se comprenden las conexiones familiares exactas que causan las alergias. En personas sensibles, elementos como hormonas, estrés, humo, perfume u otros irritantes ambientales pueden influir. Los síntomas de la alergia suelen aumentar gradualmente con el paso del tiempo.

Es posible acostumbrarse a síntomas continuos como estornudos, congestión nasal o respiración sibilante. Puede no darse cuenta de que los síntomas son anormales. Pero a menudo estos síntomas pueden controlarse o detenerse con la ayuda de un médico especialista en el tratamiento de alergias (alergista). Así, se puede tener una mejor calidad de vida.

¿Cuáles son los síntomas de las alergias?

Una reacción alérgica puede producirse en cualquier parte del cuerpo. Es decir, en la piel, el revestimiento del estómago, la nariz, los senos, la garganta y los pulmones. Son lugares donde las células del sistema inmunitario atacan a los gérmenes que se inhalan, que se tragan o que entran en contacto con la piel. Las reacciones alérgicas pueden causar los siguientes síntomas:

  • Congestión nasal, estornudos, picazón o goteo nasal y picazón en las orejas o el paladar

  • Picazón en los ojos, lagrimeo y enrojecimiento

  • Picazón en la piel, resequedad y enrojecimiento

  • Urticaria o ronchas con picazón

  • Erupción con picazón

  • Síntomas de asma, como falta de aliento, tos, respiración sibilante

  • Anafilaxia, una reacción grave con riesgo de muerte

Por lo general, los síntomas de las alergias parecen de otras afecciones o problemas de salud. Consulte siempre a su proveedor de atención médica para obtener un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostican las alergias?

Para diagnosticar una alergia, su proveedor de atención médica lo examinará y revisará su historia clínica. También puede hacer las siguientes pruebas:

  • Prueba de piel. Es la prueba más común para la detección de alergias. Las pruebas de piel miden si hay anticuerpos de IgE para alérgenos específicos como alimentos, pólenes o caspa animal. Se aplica una pequeña cantidad de alérgeno diluido a la piel. Se pincha o raspa la zona. Si es alérgico al alérgeno, aparecerá un bulto pequeño (como la picadura de un mosquito) después de 15 minutos. Se pueden realizar pruebas para varios alérgenos al mismo tiempo. Posiblemente el alergista realice una prueba intradérmica. En esta prueba, se inyecta una cantidad pequeña de alérgeno debajo de la piel. Este tipo de prueba en la piel es más sensible que la prueba donde se pincha o raspa la piel. Los resultados están disponibles inmediatamente después de realizada la prueba.

  • Análisis de sangre. Los análisis de sangre para detectar alergias miden los anticuerpos de IgE para alérgenos específicos en la sangre. La prueba que se usa con mayor frecuencia se llama prueba de radioalergosorbencia (RAST, por sus siglas en inglés). También pueden hacerle un análisis de sangre más nuevo llamado ensayo por inmunoabsorción ligado a enzimas (ELISA, por sus siglas en inglés). Pueden hacerse análisis de sangre cuando no es posible realizar las pruebas de piel. Por ejemplo, en personas con afecciones de la piel específicas o una reacción alérgica grave muy reciente. Un análisis de sangre positivo no siempre indica la presencia de una alergia específica. Estos análisis tardan más tiempo y pueden ser más caros que las pruebas de piel.

  • Prueba de exposición. Las pruebas de exposición pueden hacerse cuando no está claro qué alérgeno desencadena los síntomas. Son frecuentes con posibles alergias a medicamentos o alimentos. Para la prueba, es posible que inhale una cantidad pequeña del alérgeno. O es posible que tenga que ingerir una cantidad pequeña del alérgeno por vía oral. El proveedor de atención médica lo observará de cerca durante la prueba.

Consulte con su proveedor de atención médica si obtiene algún resultado positivo. Puede darle información sobre las pruebas y, además, conoce su historia clínica.

¿Cómo se tratan las alergias?

El tratamiento dependerá de los síntomas, la edad y la condición de salud general. También dependerá de la gravedad de la afección.

Las vacunas (inmunoterapia) y los medicamentos antialérgicos son maneras eficaces de tratar las alergias.

Vacunas antialérgicas (inmunoterapia)

Las vacunas antialérgicas (inmunoterapia) se utilizan para tratar a las personas que padecen de fiebre del heno (rinitis alérgica), conjuntivitis o asma. También se utilizan para personas con alergia a las picaduras de insectos (alergia al veneno de abeja). Se prepara una mezcla de los distintos alérgenos a los que es alérgico. Se la inyecta en el brazo semanalmente hasta alcanzar una dosis máxima. Luego, la cantidad de inyecciones disminuye de forma gradual.

La mayoría de las personas mejora con las vacunas antialérgicas. En general, pasan de 12 a 18 meses antes de observar una reducción clara de los síntomas. Algunas personas observan mejoras en 6 a 8 meses.

Las vacunas antialérgicas son solo una parte del plan de tratamiento para las personas con alergias. Las vacunas antialérgicas demoran en surtir efecto. Por lo tanto, deberá tomar los medicamentos para la alergia según las indicaciones de su proveedor de atención médica. También es importante tener a los alérgenos en su entorno (como los ácaros del polvo) bajo control.

El tipo más nuevo de inmunoterapia se llama inmunoterapia sublingual (SLIT, por sus siglas en inglés). Pude ingerirse por vía oral de forma diaria en el hogar. Es una alternativa eficaz a las vacunas antialérgicas. Pero en la actualidad, solo está disponible para algunos alérgenos.

Medicamentos

Hay muchos medicamentos que surten efecto en personas con alergias. El espray nasal ayuda a reducir la congestión nasal, la nariz tapada y el goteo nasal posterior. Los antihistamínicos son útiles para la picazón y la urticaria. Los descongestivos se utilizan para tratar la nariz tapada y otros síntomas vinculados a resfriados y alergias. Sin embargo, el uso excesivo de los descongestivos puede estar asociado con la congestión de rebote o la presión arterial alta. El uso de medicamentos para el asma o los síntomas respiratorios relacionados con las alergias se ajusta para cada persona según la gravedad de los síntomas.

Hable con su proveedor de atención médica para obtener más información sobre los medicamentos antialérgicos.

¿Cuáles son las complicaciones posibles de las alergias?

En casos extremos, puede producirse un choque anafiláctico o anafilaxia. La anafilaxia es una reacción grave a determinados alérgenos que pone en peligro la vida. Los tejidos corporales, incluidos los de la garganta, se pueden inflamar. También puede causar un descenso repentino de la presión arterial. Algunos síntomas de la anafilaxia son:

  • Picazón y urticaria en gran parte del cuerpo

  • Inflamación de la garganta y la lengua

  • Dificultad para respirar

  • Mareo

  • Dolor de cabeza

  • Cólicos, náuseas o diarrea

  • Shock

  • Pérdida del conocimiento

La anafilaxia puede provocarse por una reacción alérgica a medicamentos, alimentos, sueros, venenos de insecto, extractos de alérgeno o sustancias químicas. Es poco probable que las alergias al polen, las mascotas, el polvo y el moho causen anafilaxia. Algunas personas que son conscientes de sus reacciones alérgicas llevan consigo autoinyectores de epinefrina. Este medicamento puede utilizarse para tratar una reacción alérgica grave. También puede prevenir choques anafilácticos causados por alimentos, picaduras de insectos y otros alérgenos. Lo que hace es mejorar la circulación, contraer los vasos sanguíneos y despejar las vías respiratorias en los pulmones. Además, aumenta la frecuencia y la fuerza de los latidos del corazón.

Vivir con alergias

Mantenerse alejado de los alérgenos es una manera muy eficaz de tratar las alergias. Algunas sugerencias para evitar los alérgenos son:

  • Quédese adentro cuando el recuento de polen sea alto y en días ventosos.

  • Controle el polvo en el hogar, especialmente en el dormitorio.

    • Cuando sea posible, deshágase de alfombras, cortinas, mantas o almohadas con relleno de plumas y armarios repletos de ropa.

    • Lave la ropa de cama, las cortinas y la ropa con agua caliente con frecuencia para deshacerse de los ácaros del polvo.

    • Utilice cobertores que protejan contra los ácaros del polvo sobre el colchón y la almohada.

  • Use el aire acondicionado en vez de abrir las ventanas.

  • Coloque un deshumidificador en las partes húmedas de la casa. Recuerde limpiarlo con frecuencia.

  • Utilice máscaras faciales mientras trabaje en el patio.

  • Váyase de vacaciones a la playa durante la temporada pico de polen.

Su proveedor de atención médica también le sugerirá formas de mantenerse alejado de los alérgenos que causan reacciones.

Puntos clave acerca de las alergias

  • Una alergia es una reacción que se produce cuando el sistema inmunitario cree erróneamente que una sustancia que suele ser inofensiva es dañina para el cuerpo.

  • Los alérgenos pueden inhalarse, tragarse o ingresar a través de la piel.

  • Las alergias pueden afectar a cualquier persona, a cualquier edad. En general, son hereditarias. Sin embargo, no se comprenden por completo las conexiones familiares exactas que causan las alergias.

  • Una reacción alérgica puede aparecer en cualquier parte del cuerpo. Los síntomas pueden incluir congestión nasal, estornudos, lagrimeo en los ojos, urticaria y erupción con picazón.

  • En casos extremos, puede producirse un choque anafiláctico (anafilaxia). La anafilaxia es una reacción grave a determinados alérgenos que pone en peligro la vida.

  • Mantenerse alejado de los alérgenos, recibir vacunas antialérgicas (inmunoterapia) y tomar medicamentos son las maneras más eficaces de tratar las alergias.

Próximos pasos

Consejos para ayudarlo a aprovechar al máximo la visita con su proveedor de atención médica:

  • Tenga en claro la razón de la visita y qué quiere que suceda.

  • Antes de la visita, anote las preguntas que quiere hacer.

  • Lleve un acompañante para que lo ayude a formular las preguntas y a recordar qué le dice su proveedor.

  • En la visita, anote el nombre de un nuevo diagnóstico y de cualquier nuevo medicamento, tratamiento o prueba. También anote las instrucciones que el proveedor le indique.

  • Sepa por qué se receta un tratamiento o un medicamento, y cómo esto lo ayudará. Conozca los efectos secundarios.

  • Pregunte si su afección se puede tratar de otra forma.

  • Sepa por qué se recomienda una prueba o un procedimiento y qué podrían significar los resultados.

  • Sepa qué esperar si no toma el medicamento o no se realiza la prueba o el procedimiento.

  • Si tiene una visita de seguimiento, anote la fecha, la hora y el objetivo de esta.

  • Sepa cómo comunicarse con su proveedor si tiene preguntas.

Online Medical Reviewer: Daphne Pierce-Smith RN MSN CCRC
Online Medical Reviewer: Deborah Pedersen MD
Date Last Reviewed: 10/1/2018
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